我們或許知道地球最早期的多細胞生物無法像現今的生物一樣擁有頭部、腿或胳膊等構造,但卻不知道這些遠古的多細胞生物的基因仍然存在在我們體內當中。

化石記錄的基因研究

根據加利福尼亞大學河濱分校的一項研究,5.55億年前的埃迪卡拉生物群與現今的人類以及動物都有著相同的基因。加州大學洛杉磯分校的地質學教授瑪麗·德羅瑟Mary Droser說:「這些生物沒有頭或骨骼,它們許多看起來可能像是海床上圓形圓盤向上翹起的墊子,這些動物是如此怪異以及奇特,所以我們無法僅憑觀察將它們歸入現代生物的類別,且我們更不能提取它們的DNA。」

不過保存完好的化石記錄使瑪麗·德羅瑟和該研究的作者斯科特·埃文斯Scott Evans博士能夠將動物的外觀和可能的行為與當前生物的基因聯繫起來。

埃迪卡拉的生物群

在這項分析當中,研究人員挑出四種動物來代表所有埃迪卡拉的40多種已知物種生物群,分別是狄更遜水母、伊卡利亞蟲、類蛞蝓的金伯利亞蟲和半球形的三星盤蟲,而這些生物的大小從幾毫米到近一米不等。

其中金伯利亞蟲可能是最早的的兩側對稱動物,生活在澳洲的埃迪卡拉和俄羅斯的白海當中,它的形態類似於水母,又像軟體動物,儘管金伯利亞的身體看起來很簡單,但它很可能已經進化出複雜的取食方法可以讓它們在海床上移動捕食,此外科學家認為它們可以像蝸牛一樣使用「肌肉足」四處移動。

人類免疫系統的基因來源

這四種代表性生物都屬於多細胞動物,細胞類型各不相同,大多數左右兩側對稱,神經系統和肌肉系統不集中,特別的是,它們似乎能夠通過一種細胞修復的方法來修復受損的身體部位,而這些基因也是人類免疫系統的關鍵元素,有助於我們清除病毒感染和癌前細胞。

根據對化石的觀察,以及我們對這些生物可能是如何移動身體、維持自己以及通常生活在古代海床上的推斷,研究人員提出,這些動物很可能包含一種基本形式的神經系統,受到包括人類在內的現存動物,至今仍在使用的相同類型基因調控元件的支持和調控。

這項研究得到了美國國家航空航天局NASA生物學基金會和彼得·巴克(Peter Buck)博士後獎學金的支持,研究的下一步,即是計劃調查肌肉發育和功能的研究,以進一步瞭解早期動物的進化模式。

圖片來源:stock image

資料來源:University of California – Riverside(2021,March 8).Research shows we’re surprisingly similar to Earth’s first animals. Sciencedaily

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