此發現或可淘汰傳統熔煉方法 (圖:Nickelhuette)

古語有云,無心插柳柳成蔭;對麻省理工學院的物料科學教授薩多威(Donald Sadoway)來說,這無疑是更恰當不過。上星期,薩多威在測試一種新型高溫電池時,實驗一度停滯不前,想不到卻無意中發現一個嶄新的金屬提煉方法,比傳統的熔煉法更便宜、安全及環保。

薩多威當初正在測試以一種新的化學配方增加電池容量,但卻發現它的實驗品無論如何都無法充電:「我們察覺,當我們嘗試為這電池充電的時候,我們不知不覺間卻在提煉銻金屬。」

成功的失敗個案

研究人員其後發現,原來他們為電池配方添加的一種元素,竟然充當了離子導體的角色,巧妙地為電池內的硫化銻進行電解,分離出 99.9% 純度的液態銻。

「電池」進行的電解過程(圖:MIT News)
「電池」進行的電解過程(圖:MIT News)

薩多威對他們的發現大為震驚,因為傳統的金屬提煉過程必需釋放大量的溫室氣體,是空氣污染的元凶之一,但由他意外發現的新方法卻幾乎能零污染地達到同一效果。

研究小組目前只對銻金屬進行了較深入的測試,但他們聲稱這方法可以用於其他的金屬上:「我們推論,這方法可應用在銅或鎳等被大量使用的金屬上。」如確實如此,未來的金屬工業將可以在減低製造成本的同時,大大削減釋放至大氣層的有害氣體,從此解決一大污染來源。

 

參考資料:

  1. Chandler, David, New method developed for producing some metals, Massachusetts Institute of Technology News, 2016
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