圖:NASA/VICTOR TANGERMANN

美國太空總署(NASA)的科學家約翰·康納利(John Connolly)及妮基·葦克海瑟(Niki Werkheiser)在「月球探索分析小組」(Lunar Exploration Analysis Group,LEAG)年度會議上,透露阿提米絲計畫(Artemis Moon program)的更多細節。

月球任務

阿提米絲計畫的首個月球任務會有兩名團隊成員。他們會待在月球表面達 6.5 天,為之前阿波羅任務中待在月球表面最長期間的兩倍。兩名太空人會在月球表面執行多達四次的太空漫步,進行一系列的科學觀察,包括採集冰狀水的樣本。康納利表示:「我們從一開始就會進行非常強大的科學計畫。」

此次任務與阿波羅任務中最大的差別在於,NASA 預計將先在月球表面架設設備,包括一台供太空人在進行太空漫步時使用的無壓力探測車。團隊預計這台探測車會具有遠端控制的能力,正如同特斯拉(Tesla)的「智慧召喚」(Smart Summon)功能,只不過是用於月球上。

康納利說明,阿提米絲計畫的月球登陸點會在月球的南極,並指出數個「永久陰影區域」應該可以在約 5 到 15 公里的短程距離到達,就在探測車可行範圍內。科學家相信,數十億年之前,冰被困在這些陰影區域,並因為隕石坑而防止了太陽光照射。

NASA 也在研究月球南極中沿著隕石坑邊緣部分的陽光照射現象,當地在月球夏天時有幾乎持續的日照。例如,康納利表示,從 2024 年 10 月至 2025 年 2 月這段期間,在位於 89.8 度南的沙克爾頓坑(Shackleton Crater)的邊緣會有幾乎不間段的日照。這對於產生太陽能是非常重要的。

從月球帶回樣本

在年度大會上的科學家也對於來自月球的岩石樣本有興趣。在一場關於 NASA 預計要在 2024 年或之後使用的人類登陸器的討論中,來自馬歇爾太空飛行中心的一位工程師葛雷·查維斯(Greg Chavers)表示,機構對於該登陸器有所計畫。預計要競標為 NASA 打造登陸器的公司必須能夠提供至少將 35 公斤樣本帶回地球的能力,目標是 100 公斤。查維斯表示,競標公司的登陸器,會由帶回樣本的能力來進行評估。

獵戶座太空船(Orion spacecraft)能將太空人從月球軌道上帶回地球,但卻無法帶回樣本。查維斯提到,獵戶座太空船沒有設計任何空間存放從月球表面帶回來的岩石樣本。他表示:「我們不知道獵戶座太空船的承載力能到多少,這似乎是一個必須確認的重要細節。」

能否如期完成

另一個阿提米斯任務預計將在 2025 年進行,接著將有加壓探測車於最早 2026 年被送上月球。加壓探測車將能夠自登陸點進行更長程的探險。在 2030 年前,NASA 表示他們能將團隊大小擴充至 4 人,將任務延長為 14 天,並開始建設挖掘冰狀水及製造氧氣的設施。

康納利表示,NASA 的目標是要能夠登上月球並居住,且最終準備好能進行火星任務的能力。他表示:「我們就在月球上進行一些前往火星所需的測試,但我們也同時專注於能長期待在月球表面的能力。」

不過,目前仍有很多理由來懷疑 NASA 真的會執行阿提米絲計畫。首先美國國會並未提供資助,再來 NASA 的大型昂貴火箭的打造比原訂計畫還要延遲,此外自從阿波羅計畫後,深度太空探索就不是非常順利。然而,若是登入月球的任務會在下一個十年間發生,相信將有機會達成比 NASA 在半世紀前的阿波羅計畫時所達成更遙遠的壯舉。

參考資料:

  1. Berger, E., (2019, October 30). NASA shares details of lunar surface missions—and they’re pretty cool. Ars Technica
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