(圖:National Geography)

早在我們踏上月球之前,人類已經被火星深深的迷住了。這顆紅色的星球一直是無數科幻作品的靈感之源,激發了無數有關冒險和探索的小說和電影。現在,經過幾十年的決心和發展,我們終於準備好了:人類真的要到達火星了。

3月21日,美國總統唐納·川普(Donald Trump)授權了美國太空總處的火星任務,讓人類在 2033 年之前到達火星。一個星期後,美國太空總處公布了計劃的詳情,並介紹了火星任務的五個階段。

五個階段

我們現在正處於第一階段,在這個階段中,太空人將於國際太空站(ISS)進行測試,並與私人太空公司建立夥伴關係。第二階段為 2018 年至 2025 年期間,其計劃包括發射和測試六架 SLS 火箭,這些火箭將負責於月球附近,興建「深空閘口」太空站(deep space gateway), 作為太空人前往火星的中轉站。

於 2027 年,美國太空總處將實行計劃的第三階段,向月球太空站發射深空運輸管(deep space transport tube),在 2028 年或 2029 年,太空人將在深空運輸管中居住超過 400 天。在 2030 年,第四階段將通過SLS 火箭進行補給物資以及將前往火星的太空人送到深空交通管道。而最後,第五階段可想而知,就是在2033 年前往火星的旅程。

這意味著我們距離實現這個多年來的目標只相隔僅僅 16 年的時間。

保持身心健康

能夠使用其有限的資金完成這個任務將成為 NASA 的一大挑戰。美國太空總處的預算目前約占美國國家總預算的百分之零點五(0.5%)。而 48 年前,阿波羅登月任務期間,其資金預算曾經是國家預算的百分之四,是目前預算比率的八倍。

火星任務的障礙不止包括預算問題 ——保持太空人的身心健康也是旅程中的首要任務。由於地球和火星之間沒有任何中途補給的地方,太空人必須把兩至三年所需的一切資源,包括空氣,食物和水運送到火星。

心理健康也可能成為火星太空人的一個難題,因為他們將被密封在太空船內,當他們離開地月軌道後,就沒有可能在旅途完結前返回地球。太空人一旦出現任何心理狀況,將嚴重危及任務的安全性。

競爭對手

美國太空總處在火星之旅的路途中也有不少競爭對手。波音公司和 SpaceX 也擁有各自的火星計劃,並希望成為首個到達火星的航天計劃。其中 SpaceX 甚至已定下 2022 年到達火星的目標,比 NASA 的目標早足足 11 年。

儘管如此,火星競賽中的友好競爭不但能加快航天業的發展,更可以產生大量就業機會並有助激發下一代對科學的興趣。最終,無論是哪個機構或組織首先穿越終點線,人類登上火星的目標也會在二十年內達成,為人類歷史展開新的一頁。

 

參考資料:

  1. NASA. (April, 2017). Deep Space Gateway to Open Opportunities for Distant Destinations. NASA.
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