(圖:NASA)

歐洲南方天文台和 NASA 於近日共同宣布了一個令人振奮的消息:在太陽系外發現七顆行星,不僅尺寸與地球相似,其中內圍六顆行星的構造也是與地球相似的岩石結構。更令人興奮的是,其中三顆行星處於宜居帶,表面很可能存在大片的液態水,大大提高了生命存在的可能性。

七個「近鄰」,三個宜居

這個行星系統距離地球 40 光年。從宇宙的尺度計算,這算得上是地球的「鄰居」了。居於中心的恆星 TRAPPIST-1 是一顆「紅矮星」(red dwarf),輻射能量遠弱於太陽。論文共同作者 Amaury Triaud 稱之為「超冷矮星」(「ultracool dwarf」)。

所謂「宜居帶」(habitable zone),指的是行星系統中理論上存在液態水的區域。另外四顆行星,雖然不在宜居帶,但研究者認為仍可能存在液態水。

(圖:NASA)

意義重大,繼續探索

研究作者 Michaël Gillon 評價道,在迄今發現的行星系統中,TRAPPIST-1 行星系統有兩個史上「最多」的紀錄:與地球大小相似的行星數目最多,以及可能存在液態水的行星數目最多。

考慮到這個行星系與地球的諸多相似點,人們不禁好奇這七顆行星上是否存在生命。不過,目前直接親自觀測是不可行的,因為靠現有的航行技術,人類要花上億年的時間才能到達這個神秘的星系。

現階段,科學家希望籍著望遠鏡解答這個問題。參與研究的另一位科學家 Emmanuël Jehin 稱,最新建成的望遠鏡,例如歐洲南方天文台的特大望遠鏡(Extremely Large Telescope)和 NASA/ESA/CSA 的詹姆斯·韋勃太空望遠鏡,將幫助人類深入探測該系統。我們將很快知曉那裡是否存在液態水,說不定還能找到生命存在的證據。

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