維京號任務傳回的照片(圖:NASA/JPL)

人類已花了數十年及數十億元來回答一個看似簡單的問題:火星上有生命嗎?到底美國太空總署(NASA)於 1976 年在火星表面進行的實驗是否證明外星生命存在?前 NASA 科學家給出了這樣一個答案。

證實火星生命的實驗

最近,由 NASA 前任科學家吉爾伯特·萊文博士(Gilbert Levin)發表的一篇評論指出,早在 1976 年,由萊文博士領導 NASA 維京號任務(Viking mission)的實驗中,人類可能已經得知我們不是宇宙唯一的生命了。在該任務中,NASA 派出了維京 1 號及維京 2 號兩艘登陸器到火星上執行實驗並拍下照片。這是美國在火星首次成功降落太空船並傳回照片。

根據萊文博士所述,證據是確鑿的。在由他率領的「標記釋放」(Labeled Release)生命偵測實驗中偵測到陽性的結果。作為實驗的一部分,登陸器將火星上的土壤樣本與氮基營養液混合在一起,並用一種獨特的放射性碳化合物作為標記。根據理論,若土壤中的微生物代謝掉營養液,就會釋放出放射性二氧化碳氣體。

萊文博士表示,實驗的最初結果證實了微生物的存在,實驗結果也得到彼此相距約 6437 公里的兩台火星登陸器所證實。此外,萊文博士也堅定認為,當時利用地球土壤及微生物培養所進行的數千次可靠測試可以支持其結果。萊文博士還以 NASA 之後其他火星任務獲得的證據來支持他的結論,這些證據包括地面水的證明、甲烷、氨氣、甚至是由 NASA 好奇號(Curiosity)所拍攝的影像中出現的「像蟲般的特徵」。

NASA 對結果抱疑

不過,其實驗結果有個很大的疑問,NASA 表示:「進一步的實驗都未能提供清楚證據表明,在登陸點附近的土壤中存在微生物。」

但在萊文博士看來,NASA 仍在持續拖延。他表示在 NASA 漫長的火星探索歷史中,自從 1976 的任務後,就沒有成功搜尋到生命的直接證據,雖然 NASA 表示搜尋生命是所有任務中「最優先的任務」。

萊文博士認為與其讓 NASA 的火星 2020 探測車將火星土壤帶回地球,還不如讓科學家擴展其 1970 年代實驗的結果,並進行後續相似的測試。不過在此之前,萊文博士必須先說服 NASA,他提出火星存在生命的證據是有效的。

參考資料:

  1. Tangermann, V., (2019, October 10). Former NASA Scientist “Convinced” We Already Found Life on Mars. Futurism
  2. Levin, G. (2019, October 10). I’m Convinced We Found Evidence of Life on Mars in the 1970s. Scientific American
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