NASA 啟動蜻蜓任務,將探索土星最大衛星

蜻蜓號於泰坦星上飛行的概念繪圖 / Credits: NASA/JHU-APL

美國太空總署(NASA)宣布下一個探索太陽系的重大任務,代號蜻蜓(Dragonfly)。該任務將向土星最大的衛星──土衛六,別稱泰坦──的表面發送一艘探測器。蜻蜓是 NASA 新疆界計劃(New Frontiers program)的最新任務,泰坦被選中是因為其獨特的組成,使其較有希望發現微生物生命跡象。

蜻蜓號

蜻蜓號定於 2026 年發射,它將在太空中飛行 9 年,路途長達約 13.5 億公里,然後以 2 小時降落至泰坦表面。利用土星探測船卡西尼號(Cassini)收集 13 年的數據,蜻蜓號綜合考量了天氣狀況、安全性與後續探索目標,決定降落在近赤道的沙丘區域。

蜻蜓號以雙四旋翼飛行,速度可達時速 32 公里,高度則可達到 3.2 公里。降落後,它將花 2.7 年的時間進行基本任務,以短途飛行探索周邊,並在停留時採集樣本,在每個泰坦日──約 16 個地球日──可累積移動長達 8 公里,如蛙跳般朝向最終目標,一個名為 Selk 的撞擊坑前進。當它的基本任務完成時,飛行距離將超過 175 公里,幾乎是所有火星探測器行進距離加總的兩倍。

充滿生機

蜻蜓任務主持人,約翰·霍普金斯大學(Johns Hopkins University)應用物理實驗室的伊莉莎白·特托博士(Elizabeth Turtle)表示,沙丘之所以特別有吸引力,是因為沙粒中的物質可能來源廣泛,這意味著可以收集到衛星上其他地方的物質。

根據特托博士的說法,Selk 處於低緯度地區,蜻蜓號應該可以到達。她表示:「我們非常了解這個地區,已經有不同儀器在此獲得大量數據。」特托博士把 Selk 稱為「高度優先目標」,因為它是「可能在過去有液態水和有機物混合的地方」。液態水和氫、氧和氮等複雜有機物質,可能已存在數萬年。

新疆界計畫被 NASA 用來資助別具野心的太陽系探索任務,蜻蜓號是其中的第四個任務。之前的任務包括新視野號(New Horizo​​ns),已於 2015 年飛越冥王星並繼續探索更遙遠的古柏帶(Kuiper Belt)、朱諾號(Juno)已進入木星軌道,正在執行收集該氣體行星數據的任務、OSIRIS-Rex 已經開始繞近地球小行星 Bennu 軌道運行。

參考資料:

  1. (2019, June 28). NASA’s Dragonfly mission is sending an eight-rotor drone to Titan. Retrieved July 3, 2019.
  2. Northon, K. (2019, June 27). NASA’s Dragonfly Mission to Titan Will Look for Origins, Signs of Life. Retrieved July 3, 2019.
EA
實習編輯,初出茅廬的社會新鮮人,在生活的庸碌中探索理想、生活還有理想的生活的模樣。

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