蜻蜓號於泰坦星上飛行的概念繪圖 / Credits: NASA/JHU-APL

美國太空總署(NASA)宣布下一個探索太陽系的重大任務,代號蜻蜓(Dragonfly)。該任務將向土星最大的衛星──土衛六,別稱泰坦──的表面發送一艘探測器。蜻蜓是 NASA 新疆界計劃(New Frontiers program)的最新任務,泰坦被選中是因為其獨特的組成,使其較有希望發現微生物生命跡象。

蜻蜓號

蜻蜓號定於 2026 年發射,它將在太空中飛行 9 年,路途長達約 13.5 億公里,然後以 2 小時降落至泰坦表面。利用土星探測船卡西尼號(Cassini)收集 13 年的數據,蜻蜓號綜合考量了天氣狀況、安全性與後續探索目標,決定降落在近赤道的沙丘區域。

蜻蜓號以雙四旋翼飛行,速度可達時速 32 公里,高度則可達到 3.2 公里。降落後,它將花 2.7 年的時間進行基本任務,以短途飛行探索周邊,並在停留時採集樣本,在每個泰坦日──約 16 個地球日──可累積移動長達 8 公里,如蛙跳般朝向最終目標,一個名為 Selk 的撞擊坑前進。當它的基本任務完成時,飛行距離將超過 175 公里,幾乎是所有火星探測器行進距離加總的兩倍。

充滿生機

蜻蜓任務主持人,約翰·霍普金斯大學(Johns Hopkins University)應用物理實驗室的伊莉莎白·特托博士(Elizabeth Turtle)表示,沙丘之所以特別有吸引力,是因為沙粒中的物質可能來源廣泛,這意味著可以收集到衛星上其他地方的物質。

根據特托博士的說法,Selk 處於低緯度地區,蜻蜓號應該可以到達。她表示:「我們非常了解這個地區,已經有不同儀器在此獲得大量數據。」特托博士把 Selk 稱為「高度優先目標」,因為它是「可能在過去有液態水和有機物混合的地方」。液態水和氫、氧和氮等複雜有機物質,可能已存在數萬年。

新疆界計畫被 NASA 用來資助別具野心的太陽系探索任務,蜻蜓號是其中的第四個任務。之前的任務包括新視野號(New Horizo​​ns),已於 2015 年飛越冥王星並繼續探索更遙遠的古柏帶(Kuiper Belt)、朱諾號(Juno)已進入木星軌道,正在執行收集該氣體行星數據的任務、OSIRIS-Rex 已經開始繞近地球小行星 Bennu 軌道運行。

參考資料:

  1. (2019, June 28). NASA’s Dragonfly mission is sending an eight-rotor drone to Titan. Retrieved July 3, 2019.
  2. Northon, K. (2019, June 27). NASA’s Dragonfly Mission to Titan Will Look for Origins, Signs of Life. Retrieved July 3, 2019.
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