(圖:NASA)

美國太空總處 NASA 正與史提芬霍金合作,研究建造一艘能以五分一光速飛行的迷你飛船。如研究成功,這艘名為「StarChip」(星際晶片)的飛船只需 20 年的時間,便可到達最鄰近地球的星系——半人馬座 α。

「星際晶片」顧名思義,是一塊 2.5 釐米大的晶片,連接著一面 3.6 米的「光帆」,以地球射出的激光為動力,加速至五分一光速。

太空輻射

這個計劃由霍金於四月份公布,由他與韓國科學技術院合作進行。但多月來,他們一直未能解決一個難題:如何讓飛船抵受 20 年的太空輻射。根據研究顯示,太空中的高能量輻射有可能導致飛船在完成任務之前,便完全停止運作。

而 NASA 便正正可以在這方面提供援助。上週,NASA 於舊金山舉行的國際電子元件會議(IEDM)中,發表了他們的建議:

第一,調整飛船的飛航路線,盡量避免高輻射地帶。但這方法將會加長飛航時間,並未必能完全解決問題。

第二,NASA 建議飛船可以加上保護層,但這將會增加飛船的體積及重量,減慢飛航速度。

第三,NASA 研究員建議使用一塊能自我修復的矽晶片。NASA 小組表示:「自我修復晶片技術已存在了很多年的時間。」他們相信,這技術將可令飛船在承受輻射傷害時自動修復,安全抵達目的地。

StarChip 星際晶片

太空探索

不過,目前研究仍處於計劃階段,研究員仍須解決更多問題才能成功將這艘迷你飛船射往太空。

「目前人類面對最大的限制,便是我們與星體之間的空隙。」霍金表示:「但現在我們可以跨越它。以光束、光帆和史上最輕的飛船,我們可以在數十年內進行首個前往半人馬座 α 的任務。」

「今天,我們努力邁向太空探索的下一步,因為我們是人類,而飛行、探索是我們的本性。」

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