波音 X-51 極音速飛機(圖:Boeing)

過去 30 年,飛機飛行速度的發展停滯不前,民用飛機的速度一直沒有很大的提升。然而,在去年的航空學論壇上,眾多專家們匯聚一堂,一致認為「極音速」飛行是航空業的新起點。屆時,前往地球上任何一個地方,旅程都不會超過幾個小時。

極音速(hypersonic)是指達到 5 馬赫,即 5 倍音速。而最近成功達到這個速度的飛機來自美國和澳大利亞的軍方研究項目——極音速國際飛行研究(Hypersonic International Flight Research Experimentation)。在波音公司和德國航空航天中心的幫助下,飛機的引擎及火箭助推器系統通過了測試,於 278 公里高空,成功達到 7.5 倍音速。

NASA 阿姆斯特朗飛行研究中心主管 David McBride 明確表示,現在超音速(supersonic)和極音速客機均處於現時科技能力範圍之內。極音速飛行時代即將到來。

美國空軍前少將 Curtis Bedke 也認為,極音速技術必會出現,不可避免。現階段航空航天業的發展令人欣喜,就像突破瓶頸一樣,各種新技術如雨後春筍般湧現,整個行業充滿活力。

以前,超高速飛行聽起來完全像是科幻小說裡的概念。然而,科技的發展一日千里,許多過去不可能的事情正成為現實。極音速飛機的出現將讓長途飛航班成為歷史。除了影響旅遊業,人類的災難應變速度和醫療緊急救助能力也將得到大幅提升。

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