(圖:NASA)

長期與 NASA 合作,也曾參與阿波羅 11 計畫的開拓重工(Caterpillar)將參與 NASA 預計 2024 年重返月球的阿提米絲計畫(Artemis)。雙方合作的重點可能是嘗試是否能在月球上使用自動化或遠端操作的重型工業設備,包括開採岩石、礦砂甚至是水,將這些原料使用於月球基地上。

開拓重工自動化

開拓重工現任執行長,吉姆·烏姆普比(Jim Umpleby)當前所設定的公司未來發展目標之一即是開發自動化施工設施。紐蒙特黃金公司(Newmont Goldcorp)在丹佛(Denver)的總部,目前也正在測試開拓重工研發的兩部半自動化地底裝載機。而力托集團(Rio Tinto)目前在皮爾布拉(Pilbara)的鐵礦場,由於距離遙遠且危險,正好是開拓重工自動化策略實施的絕佳地點,開拓重工資源產業主管丹尼絲·約翰遜(Denise Johnson)對此表示:「我們的客戶也開始發現難以在某些遙遠地區順利運送施工人員,這也提升了我們主張的自動化價值。」

阿提米絲計畫

此自動化策略也許能用於 NASA 的阿提米絲計畫,甚至是火星上。但在考慮到整個運送開採過程所需的費用,要用於開採白金、黃金等貴金屬,並運回地球仍不實際。科羅拉多礦業學院太空資源中心(Center for Space Resources at  Colorado School of Mines)阿布德馬德里主任(Angel Abbud-Madrid)表示,更實際的自動化開採策略是將其用在「就地資源利用」(in-situ resource utilization)上,即是在系外行星上提供該基地長期生活所需的資源。

未來發展

不過目前開拓重工未對任何登月計劃的可能發展給予任何證實,但若能在月球上使用半自動化的施工裝備,將能為太空人降低許多風險。成功實施就地資源利用,也將能延長太空人在月球基地上的駐留時間,無疑對於阿提米絲計畫有相當大的幫助。

參考資料:

  1. Woods, B. (2019, October 23). Caterpillar’s autonomous vehicles may be used by NASA to mine the moon and build a lunar base. CNBC
  2. Robitzski, D. (2019, October 24). NASA’s collaborating with Caterpillar on Moon mining machines. Futurism
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