(圖:health.usnews.com)

全球約有 3.5 億人患有憂鬱症,數字令人震驚。其中每年有 80 萬人因得不到治療或因治療無效而結束自己的生命,是現代的一個重大社會及醫療問題。

儘管研究人員在過去數十年在憂鬱症研究上取得了重大進展,但時至今日,引起憂鬱症的原因尚不清楚。而近年,有越來越多的證據表明,憂鬱症是一種神經系統疾病,而不是簡單的心理障礙,英國愛丁堡大學(University of Edinburgh)最近一項新研究為這一理論提供了有力的證據。

白質結構

這項突破性的研究,研究了 3461 名患者的大腦,是迄今為止最廣泛的憂鬱症研究之一。研究人員發現,憂鬱與大腦結構有關。具體來說,憂鬱症病人的大腦白質結構與健康人的結構明顯不同。白質是中樞神經系統的組成元素,控制著大腦神經元共享的訊號,協調腦區之間的正常運作。

功能性磁振造影技術(fMRI)可透過測量大腦中血液的活動觀察整個大腦,但在這個研究中,由於需要特別觀測大腦中的白質,所以研究小組使用了一種名為「磁振造影擴散張量」(diffusion tensor imaging)的先進技術,觀測水在大腦中的擴散和變動。這技術能揭示病人腦中白質的詳細結構,令研究小組可以在樣本之間尋找很小的結構差異。

與精神健康的人相比,患有憂鬱症的人的白質有明顯不同的結構。這裡的關鍵指標是 「白質完整性」(white matter integrity),而憂鬱症似乎與白質完整性擁有負相關的關係:憂鬱症患者的白質完整性明顯低於精神健康的人。

原因不明

不過,目前憂鬱症與這些結構差異之間的確切因果機制還不確定。究竟是憂鬱症導致這些結構改變,抑或是大腦結構令一個人比其他人更容易患上憂鬱症,這問題仍然有待未來的後續研究解答。

不管怎樣,這項研究明確顯示,憂鬱症這種疾病具有生物學的因素,而並不只是由心理或社會因素引致。在過去的幾年,科學家也發現了與憂鬱症有關的基因聯繫。

憂鬱症既然具有生物學因素,便有可能可以透過檢查一個人生物學上的特徵及變化,及早發現憂鬱症,從而達到更有效的治療,幫助解決這種可怕的疾病。

 

資料來源:

  1. Shen, X., Reus, L. M., Cox, S. R., Adams, M. J., Liewald, D. C., Bastin, M. E., Smith, D. J…… (2017). Subcortical volume and white matter integrity abnormalities in major depressive disorder: findings from UK Biobank imaging data. Scientific Reports. doi:10.1038/s41598-017-05507-6
  2. Depression changes brain structure, study suggests. (2017, July). University of Edinburgh.
  3. Fields, R. D. (2008). 〈大腦白質有價值〉,《科學人》第74期2008年4月號,第44-54頁。
You May Also Like

Google 工程總監:2030 年後奈米機器人將會遍佈我們體內

Google 的工程總監雷·科茲維爾(Ray Kurzweil)的夢想是能夠長生不老、永遠活下去,而…

我們大腦處理短期記憶的方式比我們認為的還要複雜很多

關於大腦短期記憶的最新研究與之前的假設恰恰相反,短期視覺記憶不僅僅是基於關於一個物體的一種訊息,比如…

科學家修飾植物代謝路徑,讓葉片生產疫苗

英國科學家近日報道了一項發明,讓一種煙草親緣植物的葉片產生脊髓灰質炎疫苗。在動物實驗中,葉片中產生的…

澳洲經過 60 年、3000 項研究後得出結論:飲用水加氟絕對安全!

經過 60 年 3000 項研究,澳洲國家健康及醫學研究委員會(NHMRC)最終得出結論:按照澳洲的…

英國研究:近九成飛蟲攜帶致病細菌進入醫院

根據一項新研究顯示,許多醫院內的蒼蠅及飛行類昆蟲會攜帶可能對病患造成感染風險的細菌,且一半以上所攜帶…

科學家研發出抗菌表面材料,可抵抗抗藥性細菌

加拿大馬克馬斯特大學(McMaster University)的一組研究人員開發出一種可自我清潔的表…