埃及伊蚊(圖:NBC News)

隨著氣候的轉變,環境變暖令蚊蟲更容易滋生,加劇疾病的傳播。當中,著名的埃及伊蚊(Aedes aegypti)是多種病毒的中間宿主, 它們可能帶有黃熱病、登革熱和屈公病,甚至茲卡病毒 。

而 Google 母公司 Alphabet 旗下的生命科學部門 Verily,正在研究如何减少美國境內可能攜帶危險疾病的蚊子數量。他們的計劃,是在加洲釋放大約二千萬隻受細菌感染的埃及伊蚊,希望可以借此減少當地疾病的傳播率。

未雨綢繆

這些傳染病暫時對加州的市民來說並未有太大影響,但科學家估計,未來這些埃及伊蚊會對當地居民造成威脅。在加州佛雷斯諾市的 Debug Fresno 計劃當中,科學家會在 20 個星期之內每週釋放一百萬隻雄性蚊子,希望透過令埃及伊蚊絕育,限制當地蚊蟲的滋生速率。

但是,計劃中的蚊子並非經過基因改造,而是受研究人員刻意感染一種特殊的細菌,令它們絕育。所以,Debug Fresno 的實驗是一種生物防治的技術,而不是透過修改生物基因來進行疾病防治。

絕育細菌

計劃當中所使用的微生物,沃爾巴克氏體(Wolbachia pipientis),是一類屬於立克次體科的寄生性細菌,能夠改變昆蟲的生殖系統。在過往的研究當中,科學家估計沃爾巴克氏體能感染達 76% 的昆蟲種類,不論蜘蛛,白蟻,蚊子,蒼蠅和線蟲都能找到其身影。儘管如此,其對宿主生殖細胞的毒力是不盡相同的。

當雄性蚊子被感染後,細菌便會令蚊子失去生殖能力,不能繁殖後代。科學家因此希望所釋放受細菌感染的蚊子能夠導致野生的雌性蚊子絕育。這代表著最後蚊蟲的數量會急劇下降,以達至預防未來傳染病的目標。實驗測試效果究竟如何,就需要大家拭目以待。

 

資料來源:

  1.  Becker, R. (2017, July).  Inside Verily’s plan to fight mosquitoes with 20 million more mosquitoes. The Verge.
  2. Verily. (2016, October). Introducing the Debug Project. Verily
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