基因改造埃及斑蚊孵化(圖:Ozitec)

巴西的科學家正準備釋放數百萬隻人工培育的蚊子,希望可以籍此消滅由蚊子散播的熱帶疾病。生物科技公司 Oxitec 解釋,其基因改造的蚊子將混入常見的蚊子物種中,包括攜帶茲卡病毒(Zika)、登革熱及黃熱病的埃及斑蚊(Aedes aegypti),然後與野生品種交配繁殖。

這些經基因改造的蚊子與野外的雌性蚊子交配後,將產下有基因缺陷的後代,令其迅速死亡。當任務完成,這些基因改造的父親也將根據其基因設計而死亡。

在聖保羅西北部皮拉西卡巴(Piracicaba)市的工廠中,該公司一週可以生產六千萬隻基因改造的蚊子。公司總裁海頓·派瑞(Hadyn Parry)說這是世界上第一個也是最大型的蚊子基因改造工廠:「這個規模如此龐大的工廠是我們獨一無二的,我們將以它作為巴西的運作總部。」目前他們在巴西的唯一的客戶是皮拉西卡巴市,但正在與另外幾個國家和城市商談。

基因改造蚊子

根據該公司報告,在 2011 年到 2014 年之間,他們在巴拿馬和開曼群島、還有巴西東北部的巴伊亞州進行了五次實地測試,顯示在釋放蚊子後,野生埃及斑蚊數量降低 90%。

不過 Oxitec 目前還沒有從巴西的全國衛生監督局(ANVISA)取得銷售許可,也沒有任何流行病研究表明蚊子攜帶的疾病在人工培育的蚊子釋放後有所減少。但派瑞並不擔心:「我們正在等侯 ANVISA 的批准,雖然仍不知道確切日期,但估計將於 2017 年獲得認可。」

這並沒有妨礙皮拉西卡巴市,一個人口 36 萬的城市的市長與 Oxitec 簽署一份長達 4 年,總值 110 萬美元的合約。公司的第一波計劃是每週在該市釋放 1 千萬隻人工培育蚊子。

基因改造蚊子
基因改造蚊子的幼蟲(圖:Oxitech)

隨著南半球的夏天到來,蚊子及其攜帶疾病的相關病例極有可能急遽上升,因此害蟲控制的需求日益迫切。根據衛生局的數字,今年 7 月巴西的登革熱病例近 140 萬宗,2015 年則是 160 萬宗。

同期約有 17 萬 4 千宗茲卡病毒案例發生。茲卡病毒於 2015 年晚期爆發,已經傳播到美洲多個地方。茲卡病毒對懷孕婦女非常危險,因為它能導致胎兒頭部及大腦畸形。茲卡病毒感染也與一種叫格林巴利綜合症(Guillain-Barre syndrome)的神經免疫系統疾病相關。

基因改造蚊子
工作人員釋放基因改造蚊子(圖:Oxitech)

交配及死亡

科學家在皮拉西卡巴的工廠中,保持蚊子培育的最佳溫度和濕度。雌性蚊子用於培育,而雄性蚊子則在野外釋放,與野生的雌性蚊子交配,產下壽命極短的後代,然後死亡。

環保人士對 Oxitec 缺少長期影響研究表示擔心,但 Oxitec 的生物學家卡拉·蒂皮丁諾(Karla Tepedino)對此反駁指:「傳播這些疾病需要三個必需條件:蚊子、病毒和人類,我們所做的就是除去傳播病毒的蚊子,透過消滅載體消滅疾病。」

埃及斑蚊已經適應城市生活,可以在極少的水中繁殖,比如雨水坑或花盆中的水坑。專家指出貧窮社區中衛生太差以及在開放容器中儲水都是造成蚊子數量急劇上升的原因。

另外,里約熱內盧當局正嘗試釋放接種沃爾巴克氏體的昆蟲,控制蚊子數量,這種昆蟲能抵擋茲卡、登革熱及其他病毒的感染。

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