具備適宜生命存在條件的系外行星

天文學家發現,宇宙中有一類系外行星可能具備適宜生命存在的條件,儘管在我們看來十分平凡,科學家稱它們為Hycean行星,基本上它們是一個海洋世界,有著稠密的氫大氣層,質量、溫度和條件都與地球非常不同。

根據《天體物理學雜誌》報導,這類行星比地球更大且更熱,但他們有合適的條件可以形成巨大的海洋,這些海洋可以支撐生命形式,就像我們可以在地球上最極端的環境中發現生物一樣。來自劍橋天文研究所的研究員Nikku Madhusudhan博士在一份聲明中說:「Hycean行星為我們在宇宙其他地方尋找新生命開闢了一條道路。」

迷你海王星K2-18b

而被稱作迷你海王星的K2-18b,就是其中一個Hycean行星,之後可能還有發現更多這類行星的存在,研究小組對K2-18b數據進行了分析,得出它的半徑為地球2.6倍、大氣溫度為200°C,但行星上仍然有適合某些微生物居住的海洋。研究作者、劍橋大學天文學家馬都蘇漢(Nikku Madhusudhan)說:「Hycean行星大氣中富含氫氣,基本上是個水世界。」他表示,聚焦於Hycean行星,能加速尋找地外生命的努力。

兩到三年內可以偵測到生物線索

研究人員說:「如果這些行星存在生命,兩到三年內我們就可以偵測到生物線索。」預計今年11月升空的韋伯太空望遠鏡(James Webb Space Telescope, JWST),可能可以幫助到這項研究。發表在「天文物理期刊」(Astrophysical Journal)的研究表示,Hycean行星的定義是大氣中富含氫氣、岩石核心占行星總質量至少10%、水占行星總質量高達90%,而生命存在的條件非常接近Hycean行星的定義。

這類Hycean行星被潮汐鎖定,同一側總是面對著恆星,行星兩側是永晝與永夜,永晝側可能熾熱到不宜居,永夜側的液態水就可能存在生命。研究團隊表示,在Hycean行星上的生命一定都會是水生生物,因為該行星表面都被海洋所覆蓋,只是這類行星上的生命可能會是什麼形式,仍是未解開的問題,不過若真的偵測到生物勢必會改變我們對宇宙生命的理解。

圖片來源:Iflscience

資料來源:Dr Alfredo Carpineti(2021,AUG 26).New Class Of Habitable Exoplanets Very Different From Earth Discovered. Iflscience

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