天宮一號太空站(圖:phys.org)

中國在 2011 年發射的太空站「天宮一號」,於去年在軌道上失控,將會在一年內墜落地球。

非營利組織航太公司(Aerospace Corporation)表示:「我們懷疑天宮一號失去了控制,而且在墜落地球前將無法重新獲得控制。」Space.com 則指出,天宮一號在 2016 年 3 月 16 日停止運作,現在注定要墜落地球。

墜落地點與時間

天宮一號於 2011 年 4 月升空,預計壽命為兩年,現已運作了五年,中國載人航天工程辦公室副主任武平去年指「表現已算是理想」。雖然中國對天宮一號定期實施維護,以維持軌道正常運行,不過目前天宮一號已經失去控制,它的軌道每天以大約 160 公尺的高度逐漸下降,目前距離地面大約 350 到 400 公里。

以這樣的速度,遲早會墜落地球,目前亟待解決的是,希望能準確預測墜落時間和墜落地點。根據聯合國外太空事務辦公室(UNOOSA)的說法,天宮一號大約會在 2017 年 10 月到 2018 年 4 月間的某個時點墜落地球,目前最佳的預測是 1 月份。

至於墜落地點,天宮一號應該會墜落在北緯 42 度和南緯 43 度之間,也就是最北到義大利,最南到紐西蘭的範圍。

燃燒的碎片

根據武平的說法,天宮一號重新進入大氣層後,絕大部分應該會被燃燒殆盡,不會產生碎片,因此人被碎片擊中的機會很小。不過這些碎片可能含有稱為聯氨(Hydrazine)的劇毒與腐蝕性物質,如不幸掉落到地面,將有可能對地面上的人構成危險。

前蘇聯的和平號太空站在 2001 年墜落地球,是有史以來最大的人造物體重新進入大氣層事故。這個太空站重達 12 萬公斤,當時在地球上能看見一些燃燒的碎片墜落。相較之下,天宮一號比較小,只有 8500 公斤。不過也許可能有幾分鐘的時間,能在空中看見燃燒的碎片。

中國將在接下來的幾個月內持續監測天宮一號,以盡可能獲得更好的控制。但它遲早都會墜毀地球,而且時間幾乎肯定會是在明年。如果墜毀地球的時間是晚上,很多人應該都能看見這種奇觀。

 

資料來源:

  1. Tiangong-1 is currently predicted to reenter the Earth’s atmosphere between December 2017 and March 2018. (N.D.) Aerospace Corporation.
  2. David, L. (2017, August). China’s Tiangong-1 Space Lab to Fall to Earth by April 2018. Space.com
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