Ross 128 b 示意圖(圖:ESO/M. Kornmesser)

科學家在紅矮星羅斯 128(Ross 128)的軌道上,發現了一顆系外行星。這顆行星的大小和表面溫度與地球相似。

 

行星獵人 HARPS

研究人員利用位於智利拉西拉天文台,由歐洲南方天文台(European Southern Observatory,簡稱 ESO)製造的高精度徑向速度行星搜尋器(High Accuracy Radial velocity Planet Searcher,簡稱 HARPS),發現了一顆系外行星圍繞著紅矮星羅斯 128。這顆行星的質量與地球相似。

這顆命名為「羅斯 128 b」(Ross 128 b)的行星,其大小和表面溫度和地球相似,而且距離地球只有 11 光年,是目前偵測到地表溫度第二接近地球的行星,僅次於比鄰星 b(Proxima b)。

日內瓦大學研究員 Nicola Astudillo-Defru 博士表示:「經過 HARPS 十多年密集的監測,以及最先進的數據壓縮和分析技術才獲得此項發現。只有 HARPS 這樣的精確度才做得到,在運行 15 年之後,它仍然是地球上最棒的行星獵人。」

尋找外星生命的最好目標

羅斯 128 b 和比鄰星 b 這兩顆系外行星所圍繞的恆星都是紅矮星,不過比鄰星 b 的恆星(比鄰星,Proxima Centauri)會發出大量的閃焰,並不斷釋放出強烈的輻射,導致比鄰星 b 的大氣層被剝離。由於沒有大氣層,因此比鄰星 b 的環境不利於生命發展,相較之下羅斯 128 b 圍繞的恆星(羅斯 128)是一顆不活躍的紅矮星,因此羅斯 128 b 被認為具有能維繫生命的環境。

法國格勒諾布爾行星與天文物理研究所 Xavier Bonfils 博士表示:「頻繁又強大的閃焰,使得比鄰星非常活躍,並可能會剝離行星的大氣層(如果有大氣層的話)。羅斯 128 是我們的樣本中最安定的恆星之一,雖然與我們仍有一段距離,但這顆星球是尋找外星生命的最好目標。」

羅斯 128 b 圍繞恆星運行的軌道,比地球繞太陽的軌道要近 20 倍,但這顆行星只承受比地球多 1.38 倍的輻射,使其平均溫度保持在攝氏負 60 度到 20 度之間。但儘管科學家相信它的溫度適合居住,但仍然沒有證實羅斯 128 b 位於恆星周圍的「適居帶」(circumstellar habitable zone)範圍內,亦即溫度適宜,液態水能夠存在的區域,也代表適合生命存在的區域。

Astudillo-Defru 博士表示:「未來十年內,我們將有能力從巨大的天文望遠鏡直接觀測行星,並鑑定其是否有大氣層。與此同時,我們需要更好的約束理論模型(constrain theoretical model),以釐清在羅斯 128 b 的地表是否能找到液態水。」

地球的好鄰居

羅斯 128 目前距離地球只有 11 光年,而它正往地球方向移動,預計將於 7.9 萬年後成為最接近我們的恆星鄰居。

天文學家不斷在宇宙中尋找適合居住的系外行星。今年六月,科學家在距離地球 21 光年的地方,在 GJ625 恆星的軌道上發現一顆可能適合居住的系外行星 GJ625 b,在今年八月,則在只有 16 光年遠的星系中發現另一顆系外行星。

更先進的天文儀器

Bonfils 博士表示:「我們有許多天文儀器能強化行星的搜尋能力,特別是加法夏望遠鏡(Canada-France-Hawai-Telescope)上的 SPIRou 紅外儀器,以及 ESO 的近紅外線行星搜尋器 (NIRPS),以彌補智利拉西拉天文台 HARPS 望遠鏡的不足。」

他補充說,這兩台儀器能將可見光轉換為 HARPS 的紅外線精度,像羅斯 128 這樣的小星球散發出的光線多為紅外線,因此這樣儀器將能獲得更多的發現。

Bonfils 博士表示:「為了偵測羅斯 128 b,我們還可以使用將於 2025 年使用的 ESO 歐洲極大望遠鏡(Extremely Large Telescope),那麼,我們將能夠直接觀測這顆行星,並判斷是否有大氣層的存在。」

隨著技術日益精進,未來將能提供更先進的儀器,讓科學家盡更大的努力去研究宇宙。

 

參考資料:

  1. Brad Jones, (November 2017). We Just Discovered One of the Closest Earth-Like Planets Ever, Futurism
  2. Xavier Bonfils et al, (November 2017). A temperate exo-Earth around a quiet M dwarf at 3.4 parsecs, Astronomy & Astrophysics
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