LHS 1140B(圖:ESO)

今年四月,科學家發現了一顆名為 LHS1140b 的外行星(exoplanet),被科學家稱為「最可能存在外星生命的行星」。該行星處於宜居帶上,有科學家認為,這發現可能比之前發現的 Proxima b 和 TRAPPIST-1 更重要。

 

這顆外行星的軌道圍繞著一顆紅矮星「LHS1140」運行,距離地球約 40 光年。根據觀察和推測,該行星的直徑約為 1.8 萬公里,是地球的 1.4 倍。內部可能由高密度的鐵核構成,密度遠高於地球。發現者稱其為「超級地球」(super-Earth)。

該行星位於紅矮星的宜居帶內。雖然二者之間的距離僅為地日距離的十分之一,但由於紅矮星比太陽溫度低,體積小,因此該行星接收的光能約為地球的一半,所以位於紅矮星的宜居帶上。

生命的要素——大氣和液態水

就目前人類了解的生命形式而言,一個行星要出現生命,必須具備兩個條件:大氣層和地表液態水。

紅矮星在生命早期,發出的輻射會破壞周圍行星的大氣層。不過「超級地球」 LHS1140b 由於體積較大,所以其表面有可能曾經在很長的時間內遍布熔岩,使大氣中充滿蒸氣,使整個星球上富含水分。直到紅矮星冷卻下來,到了今天的狀態,穩定地釋放能量,使得其周圍行星的環境得以穩定下來。科學家預測,該行星的年齡至少為 50 億年。

科學家評價

本次研究的主要作者、哈佛-史密森天體物理中心研究員 Jason Dittmann ,在歐洲南方天文台(ESO)的一份科學報告上表示:「這是十年來我見過最激動人心的外行星。對於科學上的最大探索——尋找地外生命而言,我們難以想像一個比 LHS1140b 更好的目標。」

研究團隊的兩位歐洲成員,Xavier Delfosse 和 Xavier Bonfils 更認為,LHS1140 系統比此前發現的 TRAPPIST-1 更重要,而今年是外行星發現上成果顯著的一年。

接下來,科學家希望藉助哈勃太空望遠鏡、ESO 極大望遠鏡和詹姆斯韋伯望遠鏡,對該行星進行更仔細的觀察。

 

參考資料:

  1. Dittmann, J. et al. (2017). Newly Discovered Exoplanet May be Best Candidate in Search for Signs of Life. European Southern Observatory.
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