(圖:TenQuestions)

分析並分類已知的物種是一件極為艱難的任務。儘管 DNA 的發現改革了整個生物分類學,但要利用 DNA 作物種分類依然需要跨越不少障礙。

科學家目前可根據 DNA 的序列尋找不同物種之間的關係性,但單單尋找兩個物種的共同祖先(ancestry) 已經是一個相當具挑戰性的難題,更何況要尋找數以百萬計的物種之間的關係呢?而現在,一個最新的研究發現,這個難題將變得更加艱鉅。

比想像中的還要多

一個由美國印第安納大學 (Indiana University)生物學家進行的研究,透過分析大量數據,整理了來自政府、學術界以及民間任何有關微生物、植物以及動物的資料。總共收集來自全球 35,000 個地方 560 萬種微生物以及非微生物資料。

研究發現,地球擁有多達一兆個物種,而只有其中 0.001% 的物種是我們已知的。

這樣的物種數量可能相比起銀河系的恆星還要高出兩倍之多 (科學家估計銀河有大概有 400,000,000,000個恆星)。

微生物多樣性

國家科學基金會生物多樣性計劃的負責人 , Simon Maclcomber 表示,這個研究不但提供了大量有關微生物多樣性的資訊,而且還凸顯了生物多樣性仍需要被進一步發掘以及了解的事實。

此研究的作者, Jay T. Lennon 亦表示,大部份有關生物多樣性的早期研究都曾嘗試去預測如此龐大的生物數據,但往往都沒有包括微生物在其中,又或者使用舊有的資料庫。這樣的預測會低估了地球的生物多樣性。

近年來科學家愈來愈重視微生物的多樣性。到目前為此,科學界已經有不少微生物分類的計劃正在逐漸進行,主要分成三個不同的研究,研究陸地、海洋以及對人類有益的微生物。

微生物學家普遍認為,99% 的微生物都無法在實驗室培養出來。那麼究竟分類學家需要多久的時間才可以將全世界的生物分類呢?似乎他們面前仍然有很遠的路途。

 

參考資料:

Locey, K. & Lennon, J. (2016). Scaling laws predict global microbial diversity. PNAS, 113(21). 5970–5975.

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