保存良好的古代馬樣本(圖:Semyon Grigoryev/NEFU)

2018 年 8 月,俄羅斯與南韓的研究團隊在西伯利亞雅庫次克(Yakutsk region of Siberia)地區的永凍層中,發現了四萬年前的史前馬 Lenskaya breed 屍體,其屍體狀況保存相當良好。日前,研究團隊成功從此化石中萃取出血液樣本,有望能夠以當今的基因編輯技術,使這種已絕種的史前馬重新復活。

死因

雅庫次克猛瑪象博物館(Mammoth Museum)館長謝苗格里·戈里耶夫(Semyon Grigoryev)表示,根據屍體解剖結果顯示,其肌肉組織保存著天然紅色。此外,在其頭部、腿部與部分的身體區域仍保留著毛髮,這是相當少見的。

戈里耶夫進一步補充:「我們的研究也發現了小馬在出生的一到兩週便死亡。而根據過往保存良好的史前動物案例推斷,其死因應該是被泥沼淹沒並凍結於永凍土,而我們也在牠的腸胃道中發現可能是在生前最後幾秒吞下的泥巴與細沙,能夠佐證此說法。」

復活

俄羅斯東北聯邦大學(North-Eastern Federal University)與南韓秀岩生物科技基金會(South Korean Sooam Biotech Research Foundation )目前正分析遺骸,目標是以基因編輯技術複製這種已絕種的史前生物。為達到此目的,研究人員必須能從中萃取並培養良好的體細胞(somatic cells),而到目前為止團隊已嘗試了 20 次左右,但都失敗了。而自上個月起,團隊開始對屍體進行更仔細的分析,預計將持續至本月底。

目前研究團隊已成功從其心臟血管中萃取出保存良好的液體血液樣本,但還未確定是否能依此培養出可用的體細胞。

為了複製動物,研究人員必須從古老的 DNA 中提取活細胞,但到目前為止,研究人員嘗試了 20 多次都沒有成功。但即使他們設法重建史前小馬的 DNA,仍然幾乎不可能對已滅絕動物的完整基因組進行定序。因此,研究人員認為最可行的方法是使用基因編輯技術,將部分基因插入韓國馬的活胚胎中。韓國馬的基因相當古老,是蒙古馬的後代,也是現今較古老的馬種。

道德爭議

此種讓史前生物重新復活的作法仍具有許多道德上的爭議。其中一理由認為復活的生物將過著悲慘的一生,將一輩子被用於研究上。此外,基因多樣性與近親繁殖也是個問題,而現代也缺乏冰河時期的自然環境能夠提供史前生物居住。

不僅僅是此史前馬種,在 2013 年,俄羅斯科學家也從保存良好的真猛瑪象(wooly mammoth)中萃取出距今 15,000 年的血液樣本,俄羅斯與韓國的合作團隊也希望能夠讓古代猛瑪象復活。但無論是讓猛瑪象或史前馬復活,合適的「代理孕母」仍是個相當艱難的問題。

參考資料:

  1. Dvorsky, G., & Dvorsky, G. (2019, April 16). Liquid Blood Extracted From 42,000-Year-Old Foal Found Frozen in Siberia. Gizmodo
  2. Evans, K. (2019, April 17). Liquid Blood Found In Remains Of 42,000-Year-Old Mummified Foal. IFScience
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