木衛二示意圖(圖:NASA)

近年的太空及天文發現,揭露了更多可能存在生命的行星,增加了發現外星生命的機率。不過,隨著這些行星的數目增加,我們要探索所有宜居行星的任務亦變得更難。

木衛二聯合任務

美國太空總署(NASA)和歐洲太空總署(European Space Agency)提出了一個相當實際的解決方案,兩個機構將合作進行一項太空探索任務,目標是木衛二(Europa,又稱歐羅巴)。木衛二因擁有水和冰組成的地殼,是科學家認為最有機會孕育生命的地方之一。

這項稱為「木衛二聯合任務」(Joint Europa Mission)的提案,在維也納舉行的歐洲地球科學聯盟(European Geosciences Union)年會上公布。

法國圖盧茲天體物理學與行星學研究中心(Research Institute in Astrophysics and Planetology)科學家米歇爾·布蘭克(Michel Blanc)表示:「整個構想是,如果我們認為探索木衛二的生命很重要,那麼這應該是一次國際性的冒險任務。最終目標是到達星球表面,並尋找生命的生物標記。」

可能存在適合生命的海洋

過去,科學家曾觀察到木衛二地表噴發出羽狀水汽,認為這顆衛星冰冷的地殼下,隱藏著一片可能適合孕育生命的巨大海洋。研究人員估計,木衛二擁有的水量是地球的兩倍,因此有許多可以探索的地方。

「木衛二聯合任務」將在 2025 年左右發射,並將運行大約六年半。其中要花費五年的時間抵達木星,然後需要再花一些時間才能抵達木衛二。

抵達木衛二軌道之後,登陸器將在地表停留 35 天進行探索,並蒐集材料樣本以尋找生命痕跡。同時,軌道飛行器將花費三個月的時間進行各種測量,以分析木衛二的基本結構,並專注於海洋的組成。

美歐太空合作

儘管美國 NASA 和歐洲太空總署都計畫探索太陽系中的木衛二和其他衛星,但計畫的合併將為兩個太空機構帶來獨特的優勢,集中資源可能更容易找出關鍵問題的解決方案,例如儀器必須能抵抗木星的強烈輻射,以及確保木衛二不會被地球生物體污染。

木衛二只是美歐太空探索合作的第一步,未來可能合作進行木星其他衛星和土星衛星等探索任務。

 

參考資料:

  1. Kristin Houser (April 2017). It’s Official. In 2025, NASA and the ESA Will Land on Europa to Look For Alien Life, Futurism
  2. Andy Coghlan (April 2017). Joint mission to Europa could seek life under the ice, New Scientist
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