已知太陽系外行星地圖(圖:NASA)

天文學家近 30 年來發現了超過 4,000 顆太陽系外行星(exoplanet),美國太空總署系外行星資料庫(NASA Exoplanet Archive)紀錄的數量已達 4,016 顆。NASA 近日公布一段影片,以視覺化的方式說明自 1991 年以來每年發現的系外行星數量。

發現功臣

太陽系外行星圍繞著不同的恆星,並可能具有孕育生命的潛力。NASA 公布的影片顯示,人類以驚人的速度不斷發現許多光年以外的星球,這部分歸功於 NASA 已退役的克卜勒太空望遠鏡(Kepler Space Telescope),其於 2009 年發射,是繞行太陽的軌道上的太空望遠鏡,用來搜尋太空深處的系外行星 。

其他太空望遠鏡

克卜勒太空望遠鏡於 2018 年退役後,其他人造衛星及太空望遠鏡繼續接續其任務,包括 NASA 的凌日系外行星巡天衛星(Transiting Exoplanet Survey Satellite,TESS)。TESS 最近才發現一顆目前已知體積最小的系外行星。

另外,其他太空望遠鏡也在計畫發展階段,例如歐洲的系外行星特性探測衛星(CHaracterising ExOPlanets Satellite,CHEOPS)預計在 2019 年下半年發射。

不幸的是,NASA 最新計畫的詹姆斯·韋伯太空望遠鏡(James Webb Telescope)的發射時間不斷延期,預算嚴重超支,而受到美國國會的抨擊。

參考資料:

  1. Tangermann, V., (2019, July 11). NASA Just Released an Incredible Map of All Known Exoplanets. Futurism
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