一艘距離地球極度遙遠的美國太空總署NASA太空船讓人類有辦法從一個全新的角度來注視我們的宇宙。

從新觀測點看出差異

NASA 的「新視野號」(New Horizons)太空船於 2006 年初發射。自從那時起,它已經從地球航行了約 68 億公里。在 2020 年 4 月,新視野號使用了其長距離望遠鏡照相機拍攝了兩顆其附近的恆星的影像,分別是比鄰星(Proxima Centauri)及沃夫 359(Wolf 359)。新視野號的位置是如此地遠,以致於當望向宇宙時,相較於從地球上來看,鄰近的星星似乎位在不同的位置上。

這個神奇的位置差異是來自於一個稱為「視差」(parallax)的現象。簡單來說,視差是物體的位置根據觀測者的觀察角度造成的改變。例如說,當人們將一隻手指置於手臂的距離,並以單眼交替地觀察這根手指,會看到手指來回跳動,這就是所謂的視差。當地球繞著太陽公轉時,其在軌道中的不同位置就彷彿不同的眼睛觀察著遠方的恆星般產生了視差。科學家藉由精準的儀器測量視差,來計算出遙遠行星的距離。

而不同於以往從地球上觀測,這是首次人們可以透過眼睛觀察到這個微小的視差。新視野號的主要研究人員阿蘭·斯特恩博士(Alan Stern)在一場 NASA 的記者會上提到:「我們可以這麼說,新視野號正觀察著一個與我們從地球上所見完全不相像的太空。這讓我們能夠做到以前從來沒有完成的事情,也就是以肉眼看到離我們最近的恆星從我們在地球上看到的位置上偏移。」

人類史上第一次

目前,這些新影像是以世界首次的形象亮相。但是在未來,更多像這樣的觀察可以幫助天文學家更佳蒂繪製宇宙的地圖。

新視野號的研究員托德·R·勞(Tod R. Lauer)在記者會上表示:「新視野號實驗提供我們截至目前為止所做的最大視差基準線,超過 64 億公里,且是第一次展示出容易觀察到的星際視差。職業及業餘的天文學社群都等著在嘗試這個,而我們很興奮能夠小小地在太空探索的歷史上留下紀錄。」

參考資料:

  1. Robitzski, D., (2020, June 19). NASA Spacecraft So Far Away It Can See Stars from Different Angle. Futurism
  2. Wang, C., (2020, June 19). NASA’s New Horizons is so far away, it’s seeing stars from new angles. Popular Science
  3. 圖片來源:https://futurism.com/the-byte/nasa-spacecraft-stars-different-angle(圖:NASA)

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