NASA 的 Scout 程式能夠發現離地球最近的小行星,判斷危險性(圖:ESA)

上月,一顆大型太空岩石與地球擦身而過,不過有賴一個由 NASA(美國太空總署)最近開發、用於監測危險小行星的電腦程式,天文學家在短短數小時內,便成功計算它的軌道,排除任何撞擊地球的可能性。

Scout 是一個太空入侵警報系統,無間斷地掃描天文望遠鏡的數據,尋找任何近地天體(Near Earth Objects)的報告。一旦發現異常的報告,它將迅速計算天體撞擊地球的危險,指示其他天文望遠鏡繼續跟蹤觀察,看看危機是否屬實。

NASA 天文學家保羅·喬達斯(Paul Chodas)聲稱:「NASA 每天的掃描都能發現至少五顆小行星。」但關鍵是要弄清哪些有可能撞擊地球。

確保安全

這顆上月從地球上空颼颼飛過的岩石,於 10 月 25 日晚上被 NASA 位於夏威夷的全景巡天望遠鏡及快速回應系統(STARRS)發現,數小時內,關於該天體的初步詳情便發表在史密松天體物理中心(Smithsonian Astrophysical Observatory)的網頁上。

Scout 發現報告後,便迅速分析這些初步數據,最後確定該天體的確飛向地球,但將離地球 31 萬邁(約 50萬公里)的距離飛過。隨後,NASA 指示另外三個天文望遠鏡進行進一步的觀察,確認該天體將以離地球安全的距離飛走。

位於夏威夷的天文望遠鏡(圖:pan-STARR)
位於夏威夷的全景巡天望遠鏡(圖:pan-STARR)

巨型隕石危機?

Scout 目前仍處於測試階段,主要處理體積較小、離地球非常近的天體。但另一個由 NASA 開發、名為Sentry 的系統則經已投入運作。Sentry 的工作是找出在未來幾百年內將襲擊地球、大小足以毀滅一個城市的巨型天體。

喬達斯說:「我們的目標是能夠發現 90% 直徑 140 米以上的天體。」但他估計目前只能發現 25-30%,不過在智利的大型綜合巡天望遠鏡(Large Synoptic Survey Telescope)投入使用後,這個數字將有所改善。

那麼,假如我們發現有一顆巨大的岩石飛向地球,該怎麼辦?天文學家艾德·魯(Ed Lu)是致力於處理小行星威脅的組織── B612 的執行長,他說:「如果我們及時發現它,比如說提前 10 年、20 年或是 30 年發現這顆小行星,我們便可以在它距離地球數十億邁時輕輕推它一下,改變它的軌道。」

NASA 和歐洲航天局(European Space Agency)正在合作改善這個系統。魯說:「我相信,在 10 到 15 年後,我們便不再需要擔心小行星撞擊地球的危險。但在這系統完善前,我們必須祈求運氣站在我們這一邊。」

You May Also Like

瑞典科學家所研發的新診斷方法能夠以 90% 的準確率預測阿茲海默症

瑞典的科學家研發了一種簡單且可靠的方法,可用來在最早期的階段診斷出阿茲海默症(Alzheimer&#…

繼 1986 年後,NASA 將再次造訪海王星或天王星

航海家 2 號(Voyager 2)是人類歷史上唯一一艘曾造訪過號稱「冰巨行星」的海王星和天王星的太…

俄羅斯航天局局長親自邀請馬斯克喝茶!他表示:「我們非常尊敬他。」

來自俄羅斯航天局局長的邀請 俄羅斯國家太空公司俄羅斯航天局(Roscosmos)局長德米特里‧羅戈津…

考古學家從骨骸發現人類祖先會因為資源不足而產生衝突,從石器時代開始就有小規模戰爭

8000多年前的埃及文明 在埃及文明興起的8000多年前,人類過去的祖先就在尼羅河有過戰鬥的跡象,古…

人類將首次探訪五大洋的深海海溝,其危險程度如同登陸月球

人類已登陸月球,但在五大洋的最深處太平洋馬里亞納海溝(Mariana Trench)約 11 公里深…

這顆系外行星的環境是如此極端,以至於在其大氣中存在著汽化的岩石

一顆距離我們約 1360 光年的太陽系外行星是如此的接近它的恆星,以致於在雲當中包含著汽化的岩石。 …