高空監視氣球能大範圍追蹤地面車輛的動態。(圖:Ron Chapple/Alamy)

根據美國聯邦通信委員會(Federal Communications Commission,簡稱 FCC)所釋出的文件顯示,美國軍方正在美國中西部六個州進行大範圍高空監控氣球試驗。航太公司內華達山脈(Sierra Nevada Corporation)在其提交的文件中表示這些氣球的用途為:提供持久性的監控系統,以定位和阻止毒品販運與攸關國土安全的威脅。

高空監控氣球

此次測試共發放 25 個以太陽能驅動的無人氣球,這些汽球從南達科他州(South Dakota)起飛,在明尼蘇達、愛荷華、威斯康辛與密蘇里州部分區域漂流約 402 公里,最後在伊利諾伊州中部降落。

此計畫由美國南方司令部(US Southern Command)發起,該單位負責加勒比與中南美洲地區災害反應和情資行動,並識別與攔截運往美國的毒品運輸。FCC 的文件顯示高空氣球搭載小型但複雜的探測器與通訊裝置,其中一個探測器具有合成孔徑雷達(synthetic aperture),可監控氣球 40 公里下方汽車與船隻的行動。此外,這些氣球上也具有先進的網狀網路通訊科技,能相互溝通和分享各裝置間的資訊。這表示這些汽球可能使用內華達山脈公司開發的「戈耳戈凝視」(Gorgon Stare)傳感器系統,這種裝置能藉由九個攝影機同時記錄整個城市的全景圖。

紐約八德學院(Bard College)無人機研究中心的亞瑟·荷蘭·米歇爾主任(Arthur Holland Michel)對此表示:「此新科技與過去不同之處,在於能一次監控所有底下的行動。」

爭議

此計畫也引來的不少爭議,美國公民自由聯盟(American Civil Liberties Union)的政策分析師傑伊·斯坦利(Jay Stanley)表示:「我們不認同在美國國內的城市進行這種所有車輛都會被追蹤的大規模監控試驗。即使只是在試驗階段,仍能收集到大量攸關美國人民的個人資料。」但目前內達華山脈與美國南方司令部都尚未對此計劃進行回應。

未來計劃

此計畫使用高空氣球公司 Raven Aerostar 生產的氣球,該公司表示,供應給美國南方司令部的高空氣球在平流層中滯留了近一個月。其競爭對手 World View 的執行長瑞安·哈特曼(Ryan Hartman)對高空氣球的使用表示:「此技術的困難之處在於要如何靈活運用平流層的風,使氣球能夠持久滯留在某一個站點。」米歇爾主任則表示,使用滯留在平流層的高空氣球進行監控是近年才發展的技術,雖然滯留在高空中能夠得到更大範圍的資料,但同時也會使解析度下降。

目前從 FCC 釋出的文件中,仍不清楚美國南方司令部進行的試驗是否與販毒活動或反恐行動有關,參與的各方也仍未出面解釋試驗中收集到的資料是否會刪除,或者提供給聯邦政府或地方部門使用。除此計畫之外, Raven Aerostar 也與美國國防部合作「適應性輕型空氣動力計畫」(Adaptable Lighter-Than-Air Program),目標是改善平流層高空氣球的導航能力。可見美國軍方正在極力發展高空監控系統。

參考資料:

  1. Harris, M. (2019, August 02). Pentagon testing mass surveillance balloons across the US. TheGuradian
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