在由日本與美國的科學家所進行的實驗合作中,13 位患有脊髓損傷(spinal cord injuriesSCI)的病人,在將源自他們自身骨髓(bone marrow)的幹細胞,透過靜脈輸液進行治療後,身體功能獲得一系列的改善。

難治的脊髓受損

每年仍有上百數千人承擔著 SCI 的痛苦,其中許多病人會因為神經受損,而嚴重地且經常永久地喪失運動能力及生理感官知覺。除了某些案例中,透過密集的生理復健可改善結果外,治療方法幾乎是不存在的。但是,來自一項臨床第二期試驗的結果,為即將到來的療法提供了新的希望。

研究中的幹細胞被稱作間充質幹細胞(mesenchymal stem cells,MSCs),是一種多分化能的成人幹細胞,具有能力來變為各式各樣類型的細胞,讓它們能夠修復骨頭、軟骨、肌肉、或者是脂肪組織。

耶魯大學(Yale University)的神經科學家史蒂芬·韋克斯曼教授(Stephen Waxman)解釋說:「多年來,藉由病人自己的幹細胞,使大腦及脊髓即便在受傷後也能夠進行功能修復的想法一直吸引著我們。而現在我們有了線索,這在人類身上或許是可能的。」

最初具有爭議

雖然這些細胞的潛在能力極具展望,但是將它們使用於實際的治療中已經產生了很多爭議,尤其是日本在 2018 後期,在提供該實驗療法安全與有效性的完整資料之前,就快速同意了商業化。

在兩年之後,在這項研究背後的方法 Stemirac 已經有更多可以分享的資料,而儘管這些資料還不足以平息批評,但這些研究發現提供了珍貴的新資訊,讓人們了解 MSCs 能夠如何地幫助到 SCI 病人。

治療方法及結果

研究中,研究員們指出雖然其他的試驗也專注於透過注射方法,以 MSCs 來治療 SCI,但是他們自己的技術,也就是使用靜脈輸液,可以帶來特別的好處。

研究作者們在論文中解釋:「很重要地,靜脈中輸送的 MSCs 可能不僅只影響受傷的部位,中樞神經系統的其他部份也會受影響,包括大腦及血管。」

雖然不清楚這是否解釋了在研究中的 13 位病人中所看到的某些結果,但是研究成果本身就值得注目。每個病人都在嚴重的生理意外中遭受了非穿透性 SCIs(指的是他們的脊髓沒有被切斷),而在這些以 Stemirac 接受治療的個體中,除了其中一位之外,其他人都在進行輸液的六個月後,在主要的感知及運動功能上出現改善。

受試者中超過半數的人在例如走路能力及使用雙手上顯示了大幅度的改善,而且在很多案例中,最快在治療一天之後,即可看到病人在標準損傷分級中的級數改善,雖然在其他案例中需要數周。而且很重要地,沒有報導出不良反應。

未來動向

雖然研究人員承認他們的研究僅是小小的試驗,且有諸多限制,包括很有可能所看到的復原其實是自發的,但是他們也辯駁說,初始的資料顯示了人們正在注目著一個安全、可行、且值得對更大量的病人進行後續研究的療法。該研究團隊寫到:「SCI 病人似乎在接受 MSCs 輸液的幾天之後,顯現出相對迅速地神經功能改善。」

至於 MSC 輸液是如何傳遞其治療效果,在動物上進行研究的結果讓研究人員認為幹細胞會分泌神經生長因子,這些因子會復原減少腫脹的重要結構,同時復原神經重要的化學活性。

在迅速改善這方面,研究團隊認為一種被稱為「腦源性神經營養因子」(brain derived neurotrophic factor,BDNF)的化學物質可能參與其中。這種 BDNF 透過多種機制來幫助神經元維持健康。

希望,在未來更多研究可以展示此療法的潛在優點能真正走到怎麼樣的程度。

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參考資料:

  1. Dockrill, P., (2021, February 25). Controversial Stem Cell Therapy Has Helped Repair Injured Spinal Cords in 13 Patients. ScienceAlert
  2. Honmou, O. et al., (2021, February 18). Intravenous Infusion of Auto Serum-expanded Autologous Mesenchymal Stem Cells in Spinal Cord Injury Patients: 13 Case Series. Journal of Clinical Neurology and Neurosurgery. doi.org/10.1016/j.clineuro.2021.106565
  3. 圖片來源:https://www.sciencealert.com/controversial-therapy-helps-repair-injured-spinal-cords-evidence-suggests(圖:Sebastian Kaulitzki/Getty Images)
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