(圖:Intuitive Surgical)

近年機器人科技發展蓬勃,機器化已成為社會必須面對的事實。但機器人除了能取代廠工司機、及記者外,竟然亦將進軍手術室取代醫護人員?

 路透社指,隨著機器外科技術不斷進步,世界各地的醫院已開始採用準確度高,更不會被疲勞或手震影響的機器人,專家甚至預計,五年內三分之一的手術將由機器人操作。

達文西手術機器人

Intuitive Surgical 是目前外科機器人生產業的領導者;由他們研發的達文西手術系統(Da Vinci Surgical System)早在 2000 年已受美國食物及藥品管理局認可,是美國乃至全球首個被批准進行手術的機器系統。

達文西手術系統乍看活像科幻電影的產物。它多個先進的機器臂,持著手術刀、剪刀及其他器材,連接著由外科醫生操控的控制台,讓坐在控制台的醫生除了不用以雙腳站在手術台旁邊,更不用依賴內窺視鏡等工具,可直接透過機器臂上的 3D攝影機進行手術。受訪醫生表示,機器人能大大減輕醫生的疲勞和增加手術的準確性。

而由於機械臂比人類雙手體型更纖細、角度更靈活,機器人能以微創的方式進行手術,令病人身體比傳統手術承受更少的創傷,保留重要的神經、血管及器官組織,使療癒速度更加迅速。

達文西手術系統的概念,猶如科幻電影的橋段(圖:Protomag)
達文西手術系統的概念,猶如科幻電影的橋段(圖:Protomag)

成本高昂

目前醫院採用外科機器人面對的唯一一個障礙,就是它昂貴的成本;一個達文西手術系統叫價 150 萬美元,即 4700 萬台幣、或 1100 萬港元,加上每年高昂的維修費,機器人對醫院來說絕對不是一項簡單的投資。

但根據數據顯示,這高昂的價格也難阻新科技的趨勢。目前全球各地的醫院共使用 3,600 部達文西系統,而今年使用該系統的手術更比去年上升了 16%。據臺中榮民總醫院透露,台灣目前擁有 18 部達文西系統,而對岸的香港則有多於 20 名受訓操控機器手術的外科醫生,且數字正不斷上升。

手術機械臂的操作 (圖:Intuitive Surgical)
手術機械臂的操作 (圖:Intuitive Surgical)

手術機器人的未來

有見此科技的商機,多間醫療器材製造商正試圖插手外科機器人的市場,推出更先進、更便宜的機器,打破達文西系統多年獨佔市場的情境。其中一間新創公司 Verb Surgical,更由強生公司(Johnson & Johnson)及 Google 兩大巨型企業贊助,獲 2.5 億美元的投資。

Verb Surgical 聲稱,希望透過增加外科機器人工業的競爭,減低機器人的價格,將機器系統推行到印度及中國等龐大的發展中市場。同時,Verb Surgical 希望能解決目前達文西系統的缺點,加快一次機器手術所需的時間,讓醫生不會因為手術機器人目前繁複的準備工作減低工作效率。

Verb Surgical 執行長許那肯(Scott Huennekens)笑說,他們雖然被 Google 投資,但和 Google 另一個機器產品有著截然不同的分別:「不像 Google 的無人車,我們的機器永遠也會由外科醫生主控。」

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