微重力透鏡顯示的 RXJ1131-1231 星系影像(圖:奧克拉荷馬大學)

美國奧克拉荷馬大學(University of Oklahoma)的天文物理團隊使用微重力透鏡技術(Gravitational microlensing),首次發現了銀河系外的行星群體,行星質量介乎於月球和木星之間。

使用微重力透鏡技術

奧克拉荷馬大學物理與天文學系華裔教授戴新宇(Xinyu Dai),以及博士後研究員格拉斯(Eduardo Guerras),使用了美國太空總署錢卓拉 X 射線天文台(Chandra X-ray Observatory)的數據進行分析。

戴教授表示:「我們對這項發現感到非常興奮,這是人類首次發現銀河系外的行星。我們在這項研究中使用微重力透鏡技術觀測這些小行星,它們的特徵非常適合使用這種技術,我們經由對數據進行建模來分析特徵的出現頻率,以確定行星的質量。」

微重力透鏡是一種天文現象,也是唯一能在極遙遠距離觀測行星的已知方法。

距離地球 38 億光年

使用微重力透鏡技術經常能發現銀河系內的行星,即使是小型物體的重力效應也能產生高放大率,使得這種技術能應用在銀河系外星系中行星特徵的建模和解釋。

格拉斯博士表示:「這個例子說明了銀河系外的微重力透鏡技術可以如此強大。這個星系距離地球 38 億光年,我們絲毫沒有任何機會直接觀測到這些行星,我們也沒有那種科幻小說中出現過的超強望遠鏡。不過,我們可以研究這些行星,揭露它們的存在,至少對這些行星的質量有一些概念,這是非常酷的科學。」

這項研究中,研究人員使用了在史密松天體物理台使用了 NASA 的錢卓拉 X 射線天文台。微重力透鏡模型則是在奧克拉荷馬大學的教育與研究超級電腦中心(OU Supercomputing Center for Education and Research)進行計算。

 

參考資料:

  1. Xinyu Dai and Eduardo Guerras, (February 2018). Probing Planets in Extragalactic Galaxies Using Quasar Microlensing, The Astrophysical Journal Letters
  2. University of Oklahoma, (February 2018). Astrophysicists discover planets in extragalactic galaxies using microlensing, ScienceDaily
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