檢查藻類培養容器的科學家 Photo by Austin Thomason, Michigan Photography.

世上最大的石油公司之一正在開發數百個低碳的能源計畫,包含用藻類提煉生質燃料和將碳排放轉為電力的燃料電池。

根據研發副總菲傑.斯瓦魯( Vijay Swarup )所述,埃克森美孚( Exxon Mobil Corp. )在環保科技方面的研究項目包括五到十個領域。儘管任何具商用性的突破還要十年以上的時間,埃克森公司對潔淨能源的支持向世界表示即便是世界最大的上市石油公司也期待一個對石油低依賴性的未來。

雖然埃克森公司曾提及並為他們的藻類研究宣傳過,來自斯瓦魯的評論仍是了解這間公司對替代能源興趣有多深的第一手資訊。而這只是他們一年中 10 億美金(約為 300 億台幣或 78 億港幣)研究經費的一部份,自 2000 年以來已經在低碳科技上挹注達 80 億美金(約為 2413 億台幣或 624 億港幣)。

「這些領域極具挑戰性,若是我們能解決其中的難題,將會對我們的事業有重大影響。」斯瓦魯在電話訪談中說。「我們為的不只是錢,是科學,還有對研究的承諾。」

石油公司的轉型

埃克森公司沒有透露對綠色科技投資的實際金額,他們從本世紀初便對管理油井的甲烷排放、氣電共生與提升工廠效能等議題下重本投資。埃克森加入了許多大型石油公司對廣泛採用再生能源風潮採取對策的行列,彭博新能源財經( Bloomberg New Energy Finance )指出,這可能取代每日八百萬桶原油的需求。部分公司,像法國的道達爾石油公司( TOTAL SA )藉由收購來進入再生能源產業,其他則是像荷蘭皇家殼牌石油公司,( Royal Dutch Shell plc )藉由經營海上油井的經驗在北海開發風電場來涉足再生能源產業。

總部位於德克薩斯州( Texas )的歐文( Irving ),埃克森專注於科學的策略與眾不同,它與約 80 所大學還有一些較小的公司合作研究,他們研究中的計畫有:

  • 藻類生質燃料:埃克森計畫從各地的池塘或海中採集藻類並製成生質燃料供區域性使用,斯瓦魯預期會先與柴油和航空燃油混合使用,但最終目標仍是販售百分之百的藻類生質燃料。
  • 農業廢棄物生質柴油:與再生能源集團公司( Renewable Energy Group Inc. )合作,研究以微生物將不可食用的作物廢棄部分轉化為生質燃料,兩者於 2016 年開始合作並且最近拓展了他們的關鍵研究計畫。
  • 碳酸鹽燃料電池:大多的燃料電池是以天然氣或氫氣的化學反應發電,這種則使用二氧化碳,埃克森與燃料電池能源公司( FuelCell Energy Inc. )正在研究如何將之應用在二氧化碳的捕抓與儲存上,這樣便能同時發電。在數個月內便會興建實驗工廠,目前正在處理工廠的工程部分。
  • 新製程:埃克森與喬治亞理工學院( Georgia Institute of Technology )在發展將石油提煉成塑膠更有效率的方法,該方法利用膜與滲透而不是加熱,埃克森目標將過程的二氧化碳排放減半。

據斯瓦魯所述,藻類生質燃料與碳酸鹽燃料電池都還有十年以上的路要走,而他們已經對藻類研究了八年。

斯瓦魯的當務之急是找出並開發能夠擴展到全球規模的計畫,埃克森在六大洲都有據點,去年營收 1980 億美元(約為 6 兆台幣或 1.5 兆港幣。),比卡達和科威特這兩個石油輸出國組織( OPEC, Organization of Petroleum Exporting Countries )的成員加起來還多。「考量做為一個企業的角色,我們判斷值得研究的計畫所擁有的共通點,是能夠大規模執行的計畫。」斯瓦魯說。

「石油與天然氣公司對一份投資傾向考量短期獲利潛力以外的因素。」瑞克.惠特利( Rick Wheatley )說,他是企管顧問公司 Xynteo 的執行副總, Xynteo 向殼牌石油公司、挪威國家石油公司( Statoil ASA )、埃尼石油公司( Eni SpA )提供有關長期規劃與永續性的建議,「科技對他們來說更像是未來產品與解方的拼圖,所以對初期階段與實驗性想法有更高的容忍度。」

 

參考資料:

1. Hirtenstein, A. (2017, November 03). Exxon Quietly Researching Hundreds of Green Projects. Retrieved November 14, 2017.

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